Mujeres científicas VII. Etheldred Benett

Etheldred Benett, nacida el 22 de julio de 1776, es considerada la primera mujer geóloga de la historia. Nacida en Wiltshire, en el suroeste de Inglaterra, era la hija mayor de la familia Bennet, cuyo hermano fue miembro del parlamento de Wiltshire. El hermanastro de su cuñada, el botánico Aylmer Bourke Lambert, fue quien despertó su interés por la geología en ella: y en su hermana, Anna Maria Benett, el interés por la botánica [1]. Benett se trasladó en 1809 a la casa familiar Northon House, en Norton Bavant en Wiltshire, en donde empezó a recolectar y catalogar fósiles.

Debido a su nombre poco común, casi todos científicos que trataron con ella (por carta la mayoría de veces) consideraban que era un hombre, lo que la facilitó el acceso a los círculos científicos de la época. Desde 1810, Benett se dedicó a recopilar y vender colecciones de fósiles a varios naturalistas de la época, además de clasificarlos y estudiarlos. Llegó a hacerse tan famosa, que el Zar de Rusia, Alejandro I le otorgó el título honorífico de Doctor en Ley Civil por la Universidad de San Petesburgo, confundiéndola con un hombre, lo que dio la paradojica situación de que tuviera un doctorado en la época en la que las mujeres no podían acceder a la universidad [2].

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Watercolour of a meteorite that fell in County Limerick in September 1813 by Etheldred Benett, [1825]. (LDGSL/544/3) (1)

Entre la gente con la que se carteo, estaba William Buckland, miembro de la Royal Society y esposo de Mary Morland (1797-1857), también paleontóloga, bióloga marina e ilustradora científica. En 1809 ya había conseguido que varios geólogos visitaran su colección de fósiles, de la época del Cretácico Medio en su mayoría [3]. También hizo un perfil paleontológico de la cantera del Alto Chicksgrove en Tisbury (Wiltshire), bajo demanda de la Royal Society, donde lo presentó [3], y a donde además donó en 1825 una imagen de un meteórito que llegó a Irlanda en 1813 [3].

Además de todo esto, 1831 publicó, para uso privado, A Catalogue of the Organic Remains of the County of Wiltshire [4], que dedicó a George Bellas Greenough, primer presidente de la Sociedad Geológica [3] y que contenía muchos de sus dibujos de moluscos y esponjas [5]. Desde 1825 su salud empeoró y no pudo seguir saliendo al campo a por muestras, por lo que pagaba a otros coleccionistas por el trabajo de campo [3].

En 1845 falleció en Norton House y su colección de fósiles acabó siendo vendida a Thomas Wilson, un físico de Delaware, que donó dicha colección a la Academia de Ciencias Naturales de Filadelfia [5], aunque una colección más pequeña se quedó en Inglaterra [3].

Bennet fue contemporánea de otra mujer geologa: Mary Anning, descubridora del primer esqueleto de un ictiosaurio, una mezcla de pez y reptil que vivió durante el Triásico Inferior y el Cretácico Superior. Os recomiendo leer este artículo en mujeresconciencia.com sobre ella, para más información.

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Fuentes y referencias

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